DeNA1位指名の小園 健太とロッテ1位指名の松川 虎生を擁して今春の甲子園に出場した市立和歌山。夏の大会を終えてレギュラーの大半が抜けたが、投手力の高さを武器に2年連続の甲子園を狙っている。

新エースには最速148キロ右腕の米田


 夏の和歌山大会は決勝で甲子園優勝を果たした智辯和歌山に敗戦。この時のスタメンは全員3年生だった。小園に次ぐ投手として、最速148キロ右腕の米田 天翼(2年)が旧チームから活躍を見せていたが、新チームはスタメン総入れ替えとなった。

「旧チームに関しては個々の能力が凄く高いチームでしたが、このチームは旧チーム以上にチームで戦うぞという気持ちの部分、チーム力で戦うという結束が強いと思います」と新チームについて半田真一監督は話す。まずは野手が総入れ替えになることもあり、守備力を固めることにまずは力を注いだ。

 主将に就任したのは、遊撃手の松村 祥吾(2年)。「派手さは全然なくて、不器用な部分もたくさんありますが、気持ちで凄くチームを引っ張ってくれているので頼もしいです」と半田監督の信頼が厚い選手だ。

「最初の方はプレッシャーがあったり、上手くいかないことがありましたが、練習や試合を重ねていくうちにチームのまとまりが出てきたと思います」と松村は現在のチームに手応えを感じている。前主将の松川からは周りに指示をする力や自ら率先して動くことを学んだそうだ。

 新チームの強みは投手力の高さだ。エースの米田は今年のセンバツで2回戦の明豊戦でも先発して4回1失点と試合を作った実績がある。小園ほどの上背はないが、ストレートの速さやテンポの良さ、制球力の高さは小園と重なる部分がある。

「テンポやマウンド捌き、ピンチでも最少失点で切り抜けるところは小園さんを見習うところです」と1学年上の大エースの背中を見ながら成長を続けてきた。さらに半田監督は、「ストイックな部分や物事にやり切る力は小園より米田の方がある」と米田の内面を評価しており、今後の伸びしろに期待している。来年のドラフト候補にも間違いなく上がってくるだろう。

 大事な試合では米田が投げることが多いが、控え投手のクオリティも高い。淵本 彬仁(2年)は183㎝の長身を活かしたストレートを武器にする本格派右腕。宮本 勇(2年)は左腕から140キロ前後の速球を投げ込み、両者とも他校であればエース格としても十分に通用する投手だ。彼らの成長には小園の存在も大きかったと半田監督は話す。

「小園の取り組んでいることや考え方が米田とか、淵本、宮本には継承されているのかなと思います」

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