目次

[1]先輩・荒木相斗を参考に内野守備上達
[2]「緊張するような男じゃない」

 今年のドラフト会議で中日から3位指名を受けた近江土田 龍空。1年夏から遊撃手のレギュラーを勝ち取り、甲子園でも活躍。守備力の高さは高校トップクラスの評価を受けている。

 土田が中学時代に所属していたのが滋賀県長浜市に本拠地を置く湖北ボーイズだ。当時を知る中村忠博監督に土田の中学時代を振り返ってもらった。


先輩・荒木相斗を参考に内野守備上達


 中村監督が初めて土田を見たのは入団する前のこと。湖北ボーイズの磯谷正貴代表と土田の父親が友人だったこともあり、高校野球の試合を観戦した際に当時小学生だった土田に会う機会があったのだ。「その時から野球のグラブをはめた野球小僧という姿でしたね」と中村監督は土田の第一印象について語る。

 父親同士の縁もあり、中学生になると湖北ボーイズに入団。中村監督は入ってきた時から能力の高さは感じていたそうだ。

「非常に運動能力の高い選手でした。入団当初はショートではなく、小学生の時はピッチャーやキャッチャーを任されていました。守備よりも打撃の方に凄く魅力のある選手という印象です。バッティングに期待して、下級生の時は外野手で上級生のチームに入ってもらっていました」

 まずは打撃で頭角を現した土田。「元々運動能力の高い選手でしたし、彼をショートにおいてチームをまとめてもらいたい」という期待を込めて、中村監督は2年生から土田を遊撃手にコンバートさせた。

遊撃手を始めた当初は苦戦していたが、1学年上の荒木 相斗比叡山→國學院大)のプレーを見て学んだことで、すぐに上達。技術を向上させた裏には彼の内面的な要素も大きかったと中村監督は語る。

「人間的にも先輩等に好かれるコミュニケーション能力の高い子でした。先輩もどんどん上手くなる後輩に刺激をもらいながら一緒に練習に取り組んでくれていたと思います。彼は四六時中野球のことばかり考えているような選手だったと思いますし、絶えずグラブを触っているか、バットを握っているような選手でした。メキメキと上達して、すぐにチームでナンバーワンの選手になってくれたと思います」

 先輩から可愛がられる人間性の持ち主だったからこそ、近江でも1年生からチームに順応し、甲子園でも活躍することができた。