目次

[1]華々しいデビューの裏であった高校野球の壁
[2]「悔しかった」の一言に尽きる1年生の秋

 3年前、野球界に衝撃を与えた森木 大智高知)。軟式野球ながら150キロを計測し大きな話題となったが、その森木と熾烈な争いを演じた男を忘れてはならない。当時144キロを計測した伊藤 樹だ。

 現在は仙台育英のエースにまで成長し、最速147キロを計測するストレートに軸に多彩な変化球を駆使する世代屈指の好投手にまで成長した。ラストイヤーとなる2021年の高校野球界の中心となることは間違いない伊藤は、ここまで順風満帆のように見えるが、その道のりは決して簡単ではなかった。


華々しいデビューの裏であった高校野球の壁


 真っすぐで強い眼差し。そして時折見せるさわやかな笑顔が印象的な伊藤。しかし取材が始まれば落ち着いた口調で、1つ1つ丁寧に受け答えしていく冷静でクレバーな対応も伊藤の魅力だ。

 中学時代は144キロを計測するストレートに加えて、精度の高い変化球も光る投手として、「スーパー中学生」として注目を集めた。その注目に応えるかのように、入学してまもなくの春季県大会で背番号11を付けてベンチ入り。その後の東北大会でもベンチ入りし、140キロ前後の快速球とキレのある変化球を投げ込み、好投を見せ、華々しいデビューを飾る。

 だが、伊藤本人の感触は真逆だった。
 「軟式から硬式に変わったことが一番大きな変化で、抑えるのに苦労しました。これまでどうにかなったことが、通用しなくなりました。難しさも感じながらですが、楽しさもありました」

 ただベンチ入りしている以上、チームの勝利のためにプレーすることが求められる。そこで須江航監督から言われたことはストレートを磨くことだった。
 「140キロ前後は計測していたと思いますが、『ストレートの質や力強さ。さらにはフィジカル、フォームを見直していけば変化球も活きて抑えられるようになる』と指導をいただいてからずっとテーマにして練習しています」

 その後、ストレートを課題に据えながら伊藤は練習に打ち込み、夏の大会でも背番号18を付けてベンチ入り。4試合に登板するなど1年生ながらチームの勝利に貢献する活躍をし続け、チームは見事優勝。甲子園出場を果たし、伊藤はそのまま甲子園でもメンバー入りすることとなる。