目次

[1]「これは打てない」聖地で目にした斎藤佑樹
[2]キャスターとしても華があり、実業家としても活躍できる

 今季限りで現役を引退した元日本ハム・斎藤 佑樹氏(早稲田実業出身)を、かつて激闘を演じた敵将も感慨深げに労いの言葉を語る。

 2005年に駒大苫小牧(北海道)を夏連覇に導き、翌年の2006年には選手権大会決勝で早稲田実業との引き分け再試合の激闘。現在は社会人野球・西部ガス(福岡市)の監督を務める香田誉士史氏だ。

 斎藤が高校を卒業した後も、大学、プロ野球とその姿をテレビ画面越しに見続けたという香田監督。聖地で目にした高校時代、そして、もがき続けたプロ野球での斎藤を、改めて振り返っていただいた。

「これは打てない」聖地で目にした斎藤佑樹


「高校時代のあの姿はずっと頭に焼き付いています。決勝でのあのピッチング、もちろん決勝だけではなく、1回戦から勝ち上がっていく投球もずっと見ていましたが、『これはいいわ』とずっと思っていました」

 2006年に行われた第88回全国高等学校野球選手権大会。

 駒大苫小牧は夏3連覇の偉業が懸かっており、エース・田中 将大投手(現楽天)が本調子でない中でも、粘り強い戦いで決勝まで勝ち進んだ。

 決勝戦で相対したのは、エース・斎藤を擁する早稲田実業(西東京)。香田監督は初戦から快投を続ける姿に、敵将ながら惚れ込んでいたことを口にする。

「決勝でも、『やっぱりこれはなかなか打てないぞ』と思わせる戦いになり、次の日の再試合でも疲れているだろうと思っていたら、昨日本当に投げたのかというピッチング。今、考えても本当に凄い投手だなと思います」

 その後、早稲田大に進学した斎藤は、東京六大学通算で31勝、防御率1.77の成績を残して、2010年にドラフト1位で日本ハムに入団した。
 日本中からの期待を背負ってプロの世界に踏み出したが、怪我にも苦しみ、結果を残せない日々が続いた。

 画面越しからも伝わる、かつての甲子園のスターの苦悩。
 だが香田監督は、早稲田大時代から、その「前兆」を感じ取っていたと明かす。

「大学時代から、少し苦しんでるなあとは感じていました。早稲田大では、リーグ戦で勝ち投手になることも多かったですが、高校時代ほどボールがきていないなと感じたり、投球フォームも『あれっ』と思うところがありました。それでもドラフト1位で入団することができて、頑張ってほしいな、結果出せよとという思いでしたね」